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¿Qué es la Paleontología?


“Paleontología” es un concepto que la mayoría de las personas ha escuchado al menos alguna vez, pero pocos son los que conocen realmente lo que implica.
Etimológicamente, la palabra Paleontología proviene del griego “palaios” (antiguo), “onto” (ser), “logía” (ciencia o estudio), basados en esto, podríamos definir Paleontología como la “ciencia que estudia los seres antiguos”.
El diccionario de la Real Academia Española va un poco más allá y define Paleontología como “ciencia que trata de los seres orgánicos desaparecidos a partir de sus restos fósiles”, no obstante esta definición aún no es la adecuada.

La Paleontología une muchas áreas que distan entre sí, siendo las más importantes la Biología y la Geología.


Paleontología, ¿una ciencia biológica?

Es inevitable pensar en la Biología al momento de nombrar la Paleontología, resulta evidente la relación entre ambas al momento de la descripción y clasificación de los restos fósiles. Además de la teorización del proceso evolutivo de estos fósiles a lo largo del tiempo.
No obstante hay que destacar la gran diferencia entre ambas ciencias, la Biología trabaja con organismos vivos actualmente, lo cual le permite experimentar reiteradamente hasta obtener sus resultados mediante la observación directa de sus datos; en cambio la Paleontología solo trabaja con el registro fósil, el cual, en muchos de los casos, es único y no puede ser sometido a los mismos experimentos.

Paleontología, ¿una ciencia geológica?

La Paleontología es una de las bases de la Estratigrafía, ya que esta última se vale de los datos entregados por el registro fósil (distribución temporal y espacial). Esto es a su vez uno de los principios de la Geología, el “Principio de sucesión Faunística”.
También se puede relacionar a la Paleontología con la Tectónica de Placas, ya que el registro fósil ayuda a interpretar los movimientos de las grandes placas, siendo esto último uno de los argumentos de la teoría de la deriva continental, propuesta por el científico alemán Alfred Wegener en 1912.
Mediante el registro fósil, Alfred Wegener le dio forma a uno de los pilares de su teoría de Deriva Continental.
Fuente: Benton&Harper, Introduction to Paleobiology and the Fossil Record

Paleontología, ¿una ciencia forense?

La Paleontología no estudia solamente lo que le ocurrió al fósil en vida, sino que también los procesos “post mortem”. De estos procesos se ocupa la Tafonomía (área de la Paleontología que estudia los procesos que le ocurren al fósil desde el momento de su muerte hasta su descubrimiento). Citando a Benton & Harper:
“... el estudio de la vida del pasado es como una investigación de escena del crimen.

Ya que la Paleontología utiliza aspectos de estas y más áreas, no se puede englobar en solo una de estas ciencias, entonces… ¿qué es la Paleontología?, una definición más acertada sería:

Ciencia que, mediante la implementación de aspectos geológicos, biológicos, forenses, etc., estudia e interpreta los procesos pre y post mortem de las formas de vida que han pasado por la Tierra a través de los restos y/o rastros dejados por los seres vivos; preservados en, mayormente, roca; así como también en otros medios protectores (hielo o ámbar).”

Bibliografía

  • Camacho H. Los Invertebrados Fósiles. 
  • Benton M., Harper D. Introduction to Paleobiology and the Fossil Record. 
  • Fernández S. Temas de Tafonomía

 

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